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Más ayuda en Little Rock

La granja comunitaria de North Little Rock alimenta a personas sin hogar, incluidos estudiantes.

En una esquina del campus del este de North Little Rock High School al otro lado del amplio estacionamiento, un pequeño terreno ha sido convertido en una granja de trabajo comunitario gracias a la persistencia de los estudiantes, los administradores y un tenaz representante bancario.

Delena Lattimore, estudiante de último año de escuela secundaria, fue una de las primeras en prever lo que se convertiría en la granja comunitaria de North Little Rock justo al otro lado del río del capitolio del estado de Arkansas.

“Cuando llegué a noveno grado, no sabía nada de cultivos”, dice Delena. “Pero recordé un jardín que utilizamos en la escuela primaria para la clase de ciencias. Vi la tierra y nadie la cuidaba. Así que pensé, ¿por qué no hacer una granja?”

Antes, durante y después de la escuela –y los fines de semana, a pesar de los partidos de fútbol, bailes y compromisos familiares de la escuela secundaria– los estudiantes de North Little Rock High trabajan para convertir su oasis urbano en algo que devuelve a la comunidad. Con algo más de 50 cultivos de vegetales y cría de animales, los estudiantes producen alimento para las personas sin hogar.

Incluidos otros estudiantes.

“Para muchos estudiantes, es posible que la comida que reciben en la escuela sea lo único que coman en todo el día”, declara Bobbi Riggins, asistente social que ayuda a distribuir el alimento producido en NLRCF. "Estos estudiantes están sirviendo comida en la mesa, comida que muchos estudiantes no tendrían de otra forma".

Según Bobbi, había 696 estudiantes sin hogar en todo el distrito escolar de North Little Rock durante el año académico 2013-14. El setenta por ciento de los estudiantes recibe almuerzos gratuitos o reducidos, debido a los ingresos familiares. Cinco estudiantes secundarios vivían sin la supervisión de los padres como “jóvenes solos.”

Así que, cada semana, Bobbi reúne el último alimento –frutas, verduras, huevos– y lo distribuye entre las familias de los estudiantes que han solicitado ayuda, enviándolo a sus casas en modestas mochilas. Las mochilas alivian la vergüenza de los estudiantes que no quieren ser vistos mientras reciben la ayuda adicional.

"No se trata simplemente una actividad escolar para estos alumnos", dice Bobbi. "Han logrado algo y saben adónde va el alimento. Han aprendido una valiosa lección: que uno se siente mejor cuando hace que otros se sientan bien".

La granja comunitaria North Little Rock ha recibido recientemente un premio en efectivo de $5,000, más 100 horas voluntarias, como ganador del concurso "What a Difference a Day Makes" de Regions. Organizaciones sin fines de lucro de 19 mercados en los 15 estados donde Regions Bank brinda servicios compitieron en un concurso en línea, en el que NLRCF recibió la mayoría de los votos. Los estudiantes recibieron un cheque en una reunión motivacional y los socios de Regions inmediatamente comenzaron a contribuir como voluntarios el mismo día.

Josh Fendley es un representante bancario de Regions de Little Rock que fue fundamental en hacer que la granja despegara. Josh también es presidente de People Tree, una organización comunitaria que lucha contra el hambre en el centro de Arkansas ampliando las fuentes de alimentos.

“Cuando Delena mostró interés en revitalizar el jardín, vine y busqué el mejor sitio”, declara Josh, señalando su descubrimiento. "Fue por casualidad".

Una vez por mes, el estudiante en el último año de North Little Rock High Mason Graves habla con la cámara de comercio local sobre lo que los estudiantes están logrando, priorizando la necesidad de incrementar el suministro local de alimento y congregando más apoyo para la granja comunitaria.

“Mi máxima misión es ayudar a generar un cambio en la vida de una persona,”, dice Mason, “ya sea cosechando verduras o poniendo comida en la mesa”.

Lee Tackett, director de la escuela Lakewood Middle School en el campus del este, elogia a Regions por su respaldo del distrito escolar.
“Ha sido maravilloso trabajar con Regions”, dice Lee. “Apoyan a nuestros niños ya sea en una competencia de natación, un partido de fútbol u ofreciendo trabajo voluntario para ayudar en la granja. Regions ha sido una parte fundamental de ese éxito”.

Ganar la competencia "What a Difference a Day Makes" este año se convirtió en el foco de nuestro orgullo. Pero ese orgullo no se limitó al cuerpo de estudiantes, que convocaron seguidores alentando a los votantes a través de las redes sociales.

De hecho, los asociados de Regions en Little Rock fueron motivados a votar apoyando la organización sin fines de lucro local.

“Ganaron la competencia los niños y la granja”, declara Lynn Wright, presidenta de Regions del área de Arkansas. “Estuvieron en televisión para hablar del concurso y cada vez que se acercaba la votación enviaban mensajes de texto y mensajes alentando a todos a votar. Esto fue muy importante también para nuestros asociados. Nos dio la oportunidad de mostrar que somos parte de la comunidad y que, si bien no somos la región más grande del país, estamos muy orgullosos de lo que están haciendo estos estudiantes”.

Solo estar unas horas en NLRCF es sorprendente. Los estudiantes van y vienen durante y después de la escuela e inmediatamente se ponen a trabajar, pues saben cómo cultivar y cosechar y cómo criar a los animales.

Resumiendo, Josh Fendley sonríe.

“Pienso que lo que más me enorgullece de estos estudiantes es lo siguiente: son muy maduros para su edad y abiertos a nuevas ideas”, dice Josh. “Vieron el problema del hambre afectando a sus compañeros y crearon una solución”.

Mire el video de Regions Bank: Más ayuda en Little Rock