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Más ayuda para New Orleans

Gulf Coast Housing Partnership ofrece casas económicas en New Orleans y un lugar seguro para vivir.

Sentado en el sofá, en un departamento recién pintado y bien ubicado, Rinal Martin observa su entorno.

"Esto es un hogar", dijo Rinal, "pero es más que un hogar para mí. Es seguridad".

Mestro durante muchos años en escuelas públicas y privadas y ex supervisor de Job Corps en Florida, Louisiana y Massachusetts, Rinal tuvo que dejar de trabajar debido a un ataque cardíaco y derrame cerebral hace seis años, lo cual lo dejó sin un salario y lo obligó a vivir con discapacidad y con familiares unos meses, a pesar de sus títulos avanzados.

Ahora Rinal está en casa, en su casa, en los departamentos The Delamore que inauguró recientemente Gulf Coast Housing Partnership (GCHP), un desarrollo ubicado a una milla del famoso Barrio Francés de New Orleans. Los departamentos The Delamore se inauguraron el 29 de agosto, en el noveno aniversario del huracán Katrina, con 26 unidades de un dormitorio para alquilar, con el fin de brindar viviendas económicas.

Las unidades están disponibles para arrendatarios que se encuentran en la escala de ingresos más bajos, con alquileres mensuales que varían hasta un máximo de $591, según el ingreso. Para calificar, los inquilinos solicitantes están sujetos a un informe de antecedentes penales y se aceptan solo quienes cumplan con una verificación positiva de antecedentes como inquilinos.

"La respuesta ha sido abrumadora", dijo Dwanda Lewis, gerente de The Delamore. "Llenamos este lugar de inmediato y aún quedan 150 en la lista de espera".

The Delamore se renovó en una ubicación familiar para los residentes de New Orleans. La pared trasera fue parte de la Clínica Katherine Benson y la pared delantera fue parte de The Famous Theater, construido en 1913, el primer lugar de entretenimiento para afroamericanos de la ciudad. Aunque el edificio The Delamore estuvo vacío durante casi 30 años.

Con acceso con portón y servicios modernos, el complejo inmobiliario The Delamore ofrece una vuelta a casa para muchos residentes, incluso Rinal. Rinal creció a solo seis millas de distancia en Pontchartrain Park, un complejo construido después de la Segunda Guerra Mundial, que fue uno de los primeros barrios periféricos del área para una minoría de clase media.

"Poder vivir en un área protegida es una gran sensación", dijo Rinal. "Vivir aquí significa seguridad, confort y disponibilidad para las áreas comerciales del centro".

The Delamore es uno de los dos complejos de viviendas económicas en desarrollo en el área metropolitana de New Orleans para GCHP. Actualmente en construcción, GCHP está transformando el ex hogar de ancianos Bethany, vacío desde el huracán Katrina, en viviendas de alquiler económicas y de alta calidad. Esplanade, cuando finalice su construcción, constará de 40 departamentos de un dormitorio, construido según los estándares tarifarios del mercado pero que responde a las necesidades de viviendas locales económicas.

Kathy Laborde, presidente y directora ejecutiva de GCHP, como muchos de los residentes de la ciudad, sabe lo frustrante que es no tener hogar. Su familia tuvo que ser evacuada durante el huracán Katrina y terminó viviendo con 70 familiares en una unidad fuera del estado hasta que fuera seguro regresar a casa.

"Había muchas personas que quedaron sin hogar después del Katrina", dijo Kathy. "Habían muchas preguntas. ¿Cómo podíamos regresar a casa salvos? ¿Dónde iba ir a la escuela mi hijo? ¿Cómo iba a pagar las facturas? ¿Dónde íbamos a vivir?"

Kathy recuerda que estaba limpiando su inmobiliaria, desordenada con la devastación de la tormenta y llena de cucarachas, cuando recibió una llamada telefónica preguntando qué haría para ayudar a otros. El resultado: Gulf Coast Housing Partnership, que funciona en Louisiana y Mississippi y recientemente cerró su primera transacción en Alabama.

A Kathy no le gustan los clichés sentimentales. En su lugar, ella ve una meta y se focaliza en alcanzar el objetivo con rapidez. "Ser compasivo es formidable", dijo, "pero tener la billetera para solucionar el problema es la clave".

Cuando los fondos para los desarrollos urbanísticos The Delamore y Esplanade ya no alcanzaron, GCHP recurrió a Regions Bank para recibir ayuda con el esfuerzo de $12.8 millones.

Mike Scott, el gerente regional de asuntos comunitarios del banco de New Orleans, había trabajado con Kathy y en GCHP anteriormente. Rápidamente se dio cuenta de que financiar el proyecto sería más difícil debido a su naturaleza, fecha límite y monto de dinero necesario.

“Kathy hace un excelente trabajo como agente inmobiliaria", dijo Mike. "Cuando llamó diciendo que necesitaba mucha cantidad de dinero, vimos la oportunidad de mejorar las vidas de las personas. Aunque, primero teníamos que entregar el dinero y ser creativos con la financiación".

Significó comunicarse con David Payne, gerente de relaciones de Regions de Jackson, Miss., para obtener otras ideas y recibir más ayuda.

"Cada proyecto que hacemos ayuda a brindar viviendas a familias de ingresos bajos a moderados", dijo David. "Son proyectos especiales, porque se está entregando dinero a niveles de ingresos mucho más bajos de lo que normalmente se ve".

El increíble resultado de un nuevo y flamante edificio se puede ver fácilmente en The Delamore. Uno tiene que tener más imaginación para ver el potencial en Esplanade. La propiedad está cerrada por una cerca que está construida desde Katrina y el interior del edificio aún no ha sido rehabilitado, muestra las marcas del resultado de la tormenta.

"Este edificio ha estado completamente vacío desde Katrina,” dijo David. "En un año, esto podría estar repleto de familias, personas que necesitan vivienda de calidad en un área urbana donde, francamente, la vivienda económica es difícil de encontrar".

Sí, es esencialmente un negocio para cualquier banco, incluso para Regions, pero las ganancias que ofrecen los proyectos como The Delamore y Esplanade se pueden ver en los rostros de los inquilinos como Rinal y en la sonrisa de bancarios como Mike y David.

"A veces, hay un estigma vinculado a la vivienda económica", dijo Mike, "pero estos departamentos están bien construidos. Los inquilinos pasan por un proceso de evaluación riguroso. Estas personas están reconstruyendo sus vidas, y solo necesitan un lugar que sea seguro para vivir. Y, los proyectos como The Delamore y Esplanade, tienden a agregar valor a todo el vecindario.

"Con solo pensar en ese potencial, me emociona", agregó Mike. "Cuando uno hace un trato y sabe lo que significa para la comunidad, cuando uno pasa y ve a las personas que lo han adoptado como su hogar, uno siente que obtuvo un logro".

Mire el video Regions Bank: Más ayuda para New Orleans

Foto de izquierda a derecha: Mike Scott, Kathy Laborde y Rinal Martin.