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Hacer más en Tennessee

Las becas y los mentores brindan esperanza a la próxima generación de estudiantes universitarios.

Como muchos padres, Chris Parrott pensó que tenía un gran plan en su lugar. Durante 18 años, separó dinero para enviar su hija a la universidad.

Pero incluso su mejor esfuerzo no pudo acompañar el gran incremento de los costos de la universidad.

En otro momento, en otro lugar, los Parrotts podrían haber enfrentado enormes préstamos estudiantiles y soportar el primer año de la universidad con deuda. Pero gracias a un programa innovador y estatal, Abbey Parrott está asistiendo de manera gratuita al Pellissippi State Community College en agradecimiento a Tennessee Promise and tnAchieves.

Al comienzo de este año académico en curso, Tennessee Promise le permite a los alumnos del estado asistir a una universidad técnica o a un community college sin costo a través de las becas. Mientras tanto, tnAchieves es un asociado y el portal para una educación universitaria, que proporciona asesoramiento y asegura a los estudiantes secundarios a estar preparados para lograr el próximo nivel académico.

"Esto significa dos años de educación gratuita", comenta Chris. "Realmente fue ir del Plan B al Plan A por lo que nos proporcionó en cuanto al pago de su educación".

Krissy DeAlejandro es el director ejecutivo de tnAchieves, que se estableció primero en 2008.

"Esto es cambiar el juego para nuestro estado", dice Krissy. "Es una iniciativa de desarrollo económico. También es una oportunidad para que los estudiantes sientan que el estado realmente está apoyándolos cuando se trata de su futuro, y eso me gusta del programa".

El Dr. Anthony Wise es presidente de Pellissippi State Community College, ubicado en el área del este de Tennessee. En poco tiempo, vio el impacto que los programas de becas y de asesoramiento habían tenido en sus estudiantes.

"Ver tnAchieves que apoya a Tennessee Promise es una de las cosas más emocionantes que ocurre en la educación superior, no solo en el estado sino también en todo el país, en los últimos 10 años", comenta Anthony.

Brindar asistencia financiera es una cosa. Pero Anthony dice que los programas también eliminan la amenaza de solicitar ayuda financiera, que a menudo desalienta a los potenciales estudiantes que no tienen recursos de la comunidad para buscar ayuda.

El programa de asistencia es el primer paso para ayudar a los estudiantes para que hagan la transición a la vida universitaria. Brindar becas elimina las barreras financieras.

Graham Thomas es parte de un personal de 17 miembros y se desempeña como director de asociaciones de la comunidad para tnAchieves. Graham comenta que su personal ha trabajado con 15,000 estudiantes universitarios y está preparado para ayudar a unos 60,000 estudiantes de escuelas secundarias en el próximo año.

"No lo podemos hacer sin los mentores voluntarios", comenta Graham.

Entonces, ¿cómo encuentra gran cantidad de voluntarios?

"Para nosotros la mejor manera de encontrar muchas personas realmente rápido es encontrar lugares como Regions, lugares donde hay muchos empleados activos y comprometidos", dice Graham.

Un asociado de Regions, Ramon Rodrigez se desempeña como mentor aunque vive en Miami.

Como gerente de asuntos de la comunidad de Regions en Florida, en el área del este de Tennessee y las Carolinas, Ramon se enteró de tnAchieves a través de un compañero de trabajo en Morristown, Tenn., quien había sido guía de alumnos el año anterior.

Intrigado, Ramon se comunicó con Graham. Ramon puede ser guía cara a cara dos veces al año al programar sus viajes comerciales al mismo tiempo.
"Ya que el programa de asesoramiento está bien estructurado, programar es más fácil de lo que parece", expresa Ramon. "Puedo conocer a los estudiantes cara a cara. Luego, cada dos meses, puedo enviarles mensajes de voz, mensajes de texto y correos electrónicos para asegurarme de que están cumpliendo con la solicitud y el proceso de registro".

Ramon dice que está impresionado por lo progresivo que se ha convertido el programa de tnAchieves. Originalmente, estaba en 18 países, y limitado a áreas del este de Tennessee y Memphis, ahora está en todo el estado.
Randy Boyd es un arquitecto de tnAchieves, un programa que primero se desarrolló en Knoxville que tuvo éxito al recaudar dinero para obtener becas del sector privado.

No simplemente para crear, Randy es un participante activo y parte de una equipo de asistencia desde hace siete años.

"Puedo decirle personalmente que cuando usted trabaja con una persona joven que es la primera persona en la historia de su familia, a veces el primero en la historia de su comunidad, para ir alguna vez a la universidad, tener alguien a su lado que le ofrece consejo y estímulo marca una gran diferencia", expresa Ralph.

El Comisionado de Desarrollo Económico y Comunitario del estado de Tennessee, Randy, participa también en el programa a nivel estatal Drive to 55. El objetivo es elevado: Tennessee quiere que el 55 por ciento de su fuerza laboral haya completado la capacitación postsecundaria para 2025. Randy dice que eso garantizaría a los negocios estatales "trabajadores para las próximas generaciones".

El presidente de Regions del área del oeste de Tennessee, David May, se inscribió para participar en el equipo de dirección de Drive to 55.

“El gobernador vino a Memphis y pidió a varias de nuestras mayores corporaciones que comprometamos a nuestros empleados”, comenta David. “Me contacté con nuestros empleados y tuve que quitarme de en medio”.
David explica que los empleados pudieron elegir la escuela secundaria con la que querían asociarse, y se les asignaron estudiantes para guiar. “Fue increíble”.

Krissy cree que la gente y las compañías como Regions se involucran porque ven la oportunidad de impulsar el estado de Tennessee hacia adelante. Y el sentimiento de ayudar a través de la tutoría es contagioso.

“Aparece una persona, comparte su historia con alguien más”, dice. “Antes de que nos demos cuenta, tenemos más de 100 mentores saliendo de una entidad. Pero piense en todas las historias, todas las vidas que toca. Sin apoyo corporativo, sin negocios que compren, no funciona”.
Tal vez nadie valore tnAchieves más que Chris Parrot.

Sí, es la madre de Abbey, que asiste a Pellissippi State gracias a una beca.

Pero también es mentora tnAchieves. Y trabaja de coordinadora de Regions At Work en Regions, donde muchas de sus compañeras participan como mentoras.

“Mi estado me enorgullece”, manifiesta Chris. “Estoy orgullosa de Tennessee y lo que están innovando en educación. Supongo que estoy más orgullosa de ser una empleada de Regions y lo que están haciendo para ofrecer los instrumentos y los recursos financieros para que estos estudiantes puedan dar el próximo paso en la educación”.

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De izquierda a derecha: Abbey y Chris Parrott