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Hacer más en Tampa Bay

Academy Prep combina la demandante enseñanza académica con el desarrollo de la personalidad

Aunque está solo en séptimo grado del Academy Prep Center de St. Petersburg, Byron Ellis no duda cuando le preguntan qué materia es la que más disfruta.

“Mi materia favorita es historia”, dice Byron. “Todos mis profesores son geniales, pero historia se trata de indagar en el pasado. Y me gusta saber qué sucedió antes de que yo naciera".

La historia nos dice esto: como es un alumno de una escuela problemática en Florida, Byron tiene un mejor futuro por delante. Los planes de estudio de ambas instalaciones, incluso la que está del otro lado de la bahía en Tampa, son exigentes. La competencia para obtener la admisión es feroz. Y el costo sería imposible de pagar, si no fuera por las subvenciones y las donaciones corporativas e individuales que se otorgan a las escuelas privadas.

¿Cuán costoso? Las becas Step Up for Students de Florida otorgan $5,700 de los $17,000 de costo anual por estudiante. El resto está cubierto mediante la colecta de fondos. Los alumnos que provienen de familias por debajo o en el nivel de pobreza son elegibles después de aprobar un curso evaluativo de tres semanas y demostrar potencial académico.

Una vez que están inscritos, los alumnos desde quinto a octavo grado reciben instrucciones rigurosas por parte del Academy Prep Center dentro y fuera del aula.

Cada día comienza con una convocatoria. Los alumnos desfilan por delante de la puerta y saludan al director con apretón de manos y contacto visual, un punto sobre el que se hace hincapié a menudo. También se saluda a los visitantes con un apretón de manos, una gran sonrisa y un saludo por el primer nombre.

"Aquí el autoestima se gana", expresó Lincoln Tamayo, director de la escuela de Tampa. "Luchamos día a día para enseñarles a nuestros alumnos que cuanto más uno se haga cargo de su responsabilidad y más logros obtenga, mayor será su autoestima".

Los alumnos están en las instalaciones durante 11 horas al día, seis días a la semana y el año escolar se extiende por 11 meses.

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Las dos instalaciones en Tampa Bay han tenido tanto éxito que hay una larga lista de nuevos estudiantes que quieren ingresar. Y la base de alumnos graduados continúa expandiéndose, ya que cada vez más estudiantes se trasladan a escuelas privadas en la Florida y otras partes del sur, a escuelas preparatorias en New England de donde salieron presidentes de los EE. UU. y a universidades de Ivy League.

La escuela de Tampa, situada en un edificio construido en 1908, yace en el medio de un vecindario donde menos del 45 por ciento de los adultos tienen estudios secundarios. El problema, dice Lincoln, tiene que ver con la falta de oportunidades. El noventa y siete por ciento de los estudiantes que completan el programa de Academy Prep se gradúan de la escuela secundaria.

"Lo importante aquí es que creemos una comunidad acogedora y dinámica", dice Lincoln. "Nos centramos en lo que es correcto para nosotros y para el mundo. Y nuestra misión es empoderar e inspirar a los alumnos para que se conviertan en futuros líderes comunitarios. Realmente necesitamos 500 Academy Preps únicamente en Florida".

Para seguir progresando y expandiéndose, el Academy Prep Center se asocia a líderes comunitarios y corporativos, incluso Marty Lanahan. Como presidenta de Regions en el área oeste de Florida, Marty ha sido inspirada por Tamayo y sus profesores desde el momento en que se trasladó a esa área.

“Academy Prep saca lo mejor de los niños con dificultades en algunos de los entornos más difíciles del mercado de Tampa Bay”, dice Marty. “Y con el compromiso de sus padres, el compromiso con su educación y un arduo trabajo, esos niños se convertirán en estrellas de rock”.

Tres años atrás, la participación de Marty fue fundamental para iniciar una sociedad con los asociados de Regions, con el fin de que les brinden educación financiera a los alumnos de quinto grado en las instalaciones de Tampa y St. Petersburg. Fueron cuatro asociados por escuela los que empezaron a dictar clases, ahora son 12 por cada escuela. El año que viene, ese número se expandirá a 16 por escuela cuando los asociados que les dan clases a los alumnos originales de quinto grado, los sigan hasta octavo grado. “Les estamos enseñando sobre conocimientos financieros pero, francamente, les estamos enseñado mucho más” dice Marty. “Les estamos enseñando sobre la mentoría y sobre ayudar a los demás".

Los cursos abarcan la creación de presupuestos, los costos de oportunidades y la toma de decisiones.

Los asociados de Regions que se comprometen a ofrecer una guía ahora trabajan con los mismos estudiantes, comenzando desde quinto grado y continuando la enseñanza hasta que se gradúan al finalizar octavo grado, se reúnen con regularidad, desarrollan verdaderas amistades y se involucran con la comunidad.

Bibiana Gomez está en su tercer año consecutivo como capacitadora voluntaria. Como gerente regional de operaciones de Regions en Tampa, Bibiana ha acompañado a sus alumnos desde quinto hasta séptimo grado, y ya le teme al próximo año.

“Cada mes, estoy en la misma clase y no quiero que esto termine”, dice Bibiana. “Comencé queriendo inspirar a algunos niños. Ahora, son ellos quienes me inspiran a mí. Estos alumnos son tan inteligentes, tienen muchas ganas de aprender y hacen preguntas inteligentes. Es por eso que siempre voy a querer volver".

Gina Burkett dirige la instalación de St. Pete. Dijo que los asociados de Regions han desarrollado el hábito de tener buenas relaciones con los alumnos.

“Regions hace una gran tarea al presentar a su gente”, dice Gina. “Ellos brindan educación financiera al nivel de los estudiantes y sus métodos de enseñanza llegan a este grupo y siguen resonando”.

Jonathan Bonner, gerente de programas del Academy Prep Center de St. Pete también considera favorable a esta relación.

“Regions Bank ha sido fabuloso”, dijo Jonathan. “Es increíble ver lo que un banco está haciendo, no sólo invirtiendo tiempo sino también aportando para la vida de estos alumnos”.

Y eso es lo más importante de todo: preparar a los alumnos que liderarán la próxima generación.

"Esta es la mejor escuela media de St. Pete”, dice Jonathan. “Aquí no sólo se trata de promover las buenas notas. Una de las primeras cosas que se aprende cuando se llega aquí es cómo mirar a las personas a los ojos y darles la mano. Nos interesa tanto el desarrollo de la personalidad y la parte social porque es lo que te convierte en alguien realmente exitoso".

Como alumno de séptimo grado, Byron Ellis ha aprendido cómo conocer a un extraño, ofrecer una sonrisa y un fuerte apretón de manos mirándolo a los ojos. En el salón, ha aprendido sobre historia estadounidenses y cómo administrar su dinero.

Al igual que sus pares, él tiene una madurez que supera su edad. Después de dejar la escuela pública que se supondría fallaría, está motivado por el desafío académico cada uno de sus días.
"Mis amigos del barrio dicen que he cambiado mucho. Pero coinciden en que cambié para mejor", dice Byron.
Todos los días comienzan con los estudiantes recitando una promesa. Las palabras clave que más le resuenan a Byron: "sí, puedo".

"Eso me indica que puedo ser lo que quiero ser, siempre y cuando esté dedicado, concentrado y comprometido", dice. "Me doy cuenta que la misión de Academy Prep es ocuparse de los adolescentes y moldearlos para la grandeza. No les voy a fallar".

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