Ensayo ganador del concurso de becas Regions Riding Forward® 2016, por Sarah B.
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La primera vez que oí hablar de Booker T. Washington fue en una clase de historia en la secundaria. Su historia es increíble y he leído su autobiografía, Up From Slavery, muchas veces desde entonces. Durante estos años de formación en mi vida, también estudié sobre W. E. B. Du Bois y su lucha por la igualdad. Si bien estos dos líderes de los Derechos Civiles tenían objetivos válidos, siempre me incliné más hacia el deseo de paz de Washington. A mi parecer, fue tan influyente como Martin Luther King Jr. en su iniciativa por alcanzar la igualdad con métodos pacíficos.

Washington jamás dijo que los afroamericanos eran mejores que los blancos. Su interés era la igualdad para todas las razas. Sus ideas, consejos y orientación se pueden aplicar a cualquiera, independientemente del color de su piel. Washington dijo: "El éxito no debe medirse por la posición que uno ha alcanzado en la vida, sino por los obstáculos que ha superado". Esta es solo una de sus tantas citas que ejemplifican su anhelo de desarrollo individual para mejorar la sociedad en general.

Además de tener un enorme efecto en mí por sus contribuciones al sistema educativo en los Estados Unidos, para mí Washington también es una influencia a través de la fotografía. Booker T. Washington fue un gran amigo de George Eastman, el inventor del rollo de película y fundador de Kodak. Sin Eastman, la fotografía no se hubiera convertido en una opción comercial y de fácil acceso para todas las clases económicas. Amo la fotografía desde que tenía 11 años de edad y ahora es mi especialización secundaria en la universidad. 

Con su ejemplo de perseverancia, Washington me ha demostrado que puedo hacer lo que sea. Él decidió que quería ser un hombre educado y trabajó, ahorró y viajó para lograr sus metas. Pudo llegar a ser docente e influenciar a cientos de estudiantes. Tan solo por eso, ya sería digno de reconocimiento, pero fue mucho más allá. Washington se convirtió en un líder de los Derechos Civiles reconocido en todo el país, defendiendo la causa en todo el sur para que las minorías pudiesen salir de las penumbras y tener las mismas oportunidades que los estadounidenses blancos. 

Booker T. Washington creía que si cada uno se esfuerza por convertirse en la mejor persona posible podríamos crear la mejor nación posible. Nació como esclavo pero se convirtió en asesor de varios presidentes de los Estados Unidos, y lo hizo en 59 años. ¿Qué podré lograr en los 80 que podría llegar a vivir? No siempre sé con certeza a dónde me dirijo en la vida, pero sé que podré llegar y que no podría haberlo hecho sin el modelo y las acciones de Booker T. Washington.

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