Ensayo ganador del concurso de becas Regions Riding Forward® 2016, por Kathryn D.

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Algunas personas tal vez dirían que una mujer famosa por bailar de manera extravagante y ataviada con una falda repleta de bananas difícilmente pueda ser un buen ejemplo para una joven.  Pues bien, esas personas se equivocan.  Josephine Baker, la afroamericana que se convirtió en ciudadana francesa, fue una mujer compleja y una fuente de inspiración que logró salir de la pobreza y convertirse en la primera "superestrella" del mundo.  También fue una mujer valiente que decidió poner en riesgo su vida para ser espía de los Aliados durante la Segunda Guerra Mundial y una consagrada activista en favor de los derechos civiles.  Puesto que bailo desde mi infancia, en un principio me sentí atraída por la veta artística de Josephine Baker, pero a medida que la fui conociendo mejor, más llegué a admirar su fortaleza, perseverancia y dedicación, que me resultaron motivadoras.

Josephine Baker nació en St. Louis, en 1906, en el seno de una familia humilde. Luego de sufrir abuso de parte de su empleador y de vivir los disturbios raciales de East St. Louis en 1917, se prometió a sí misma encontrar la manera de abandonar su vida sombría. En 14, se incorporó a un espectáculo de danza itinerante y, finalmente, logró llegar a New York, donde alcanzó fama en Broadway.  A pesar de su creciente fama, fue víctima de discriminación racial y cuando se le ofreció la oportunidad de actuar en Europa, aprovechó la ocasión para escapar de los prejuicios de que era objeto en EE. UU.  En Francia, Josephine alcanzó el estrellato.

Josephine era la "chica del momento" en Europa cuando Alemania invadió Francia en 1940.  Sin perder tiempo, se ofreció como voluntaria en el Ejército de Liberación Francés, el cual la reclutó más adelante para oficiar de espía en favor de la Resistencia Francesa y los Aliados.  Abrió un teatro que usó como pantalla de una extensa organización de espionaje y sabotaje.  Siguió desempeñándose como espía hasta el final de la guerra y recibió medallas por sus logros.

Además de hacer aportes a los Aliados en la Segunda Guerra Mundial, Josephine Baker también se dedicó a trabajar en favor de la igualdad para todas las personas.  Incluso adoptó 12 niños de diferentes razas, religiones y culturas, a quienes apodó "Tribu Arcoíris".  Quería demostrarle al mundo que todas las personas podían vivir en armonía.  Aunque en Francia encontró un nuevo hogar, jamás olvidó su país natal. Durante el movimiento por los derechos civiles, Josephine se rehusó a actuar para públicos segregados.  Esto llevó a que los espectáculos se ofrecieran para audiencias integradas en la década de 1950.  Continuó trabajando como activista y fue la única mujer oficialmente invitada para hablar junto a Martin Luther King en la “Marcha a Washington”, en 1963.

Las mujeres jóvenes necesitan modelos a seguir.  Para mí, ese modelo es Josephine Baker. Obligada a enfrentar obstáculos inimaginables a lo largo de su vida, Josephine logró, a fuerza de trabajo arduo y perseverancia, salir de la pobreza y cambiar su destino.  Cuando alcanzó la fama, ayudó a otros desinteresadamente y nunca abandonó su meta de unir a las personas.  Su fortaleza, valentía, convicción y temple me hacen sentir identificada con ella. Como estudio para ser abogada y oficial de la Fuerza Aérea, me siento motivada por esta historia y tengo la certeza de que si me esfuerzo y supero con valentía los desafíos que se me presenten, ¡podré alcanzar cualquier meta!

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