Ensayo ganador de Allison B. de Georgia
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Aunque falleció antes de que naciera mi hermana, Vivien Thomas fue quien salvó su vida. El Sr. Thomas, técnico quirúrgico afroamericano, fue pionero en cirugía cardíaca. Sin embargo, debido a su raza, no recibió el reconocimiento que obtuvieron sus compañeros caucásicos. A mediados de la década de 1930, el Sr. Thomas desarrolló lo que actualmente es un procedimiento común utilizado para tratar un subconjunto de defectos cardíacos congénitos, una cirugía correctiva para brindar la oxigenación adecuada a los bebés azules cuyos defectos cardiovasculares impedían que llegue a sus pulmones el flujo adecuado de sangre. Mi hermana, así como otras miles de personas como ella, le deben su vida al Sr. Thomas. Pero este procedimiento que salva vidas no lleva su nombre, sino el del Dr. Blalock, el doctor de raza blanca que solicitó al Sr. Thomas como su asistente.
 
El Sr. Thomas fue un alumno brillante y erudito que había soñado con asistir a la facultad de medicina. Sin embargo, al afrontar la pobreza y no tener dinero para pagar la matrícula, abandonó su plan de asistir a la facultad y se convirtió en carpintero. Después de quedarse sin trabajar y sumergirse en la Gran Depresión, el Sr. Thomas obtuvo un empleo como técnico de investigación quirúrgica, donde colaboraba con el Dr. Blalock en las investigaciones cardíacas en Vanderbilt University. Clasificado y remunerado como conserje, aunque realizaba investigaciones de nivel de posgrado, Thomas trabajó incansablemente bajo la dirección del Dr. Blalock para desarrollar técnicas operativas mejoradas, incluso mediante la creación de agujas de tamaño para bebés, hilos de seda y otros equipos en miniatura utilizados en niños. A medida que perfeccionaba sus técnicas quirúrgicas en animales, su mentor le pidió que se trasladara a la Johns Hopkins University como asistente de cirugía. Fue allí que asesoró al Dr. Blalock en la primera cirugía para reparar el flujo de sangre oxigenada en un "bebé azul". El Sr. Thomas se esforzó por desarrollar nuevos caminos en la investigación cardíaca al redefinir técnicas operativas, diseñar equipos quirúrgicos y capacitar a cientos de cirujanos en las operaciones cardíacas para salvar vidas, lo que finalmente benefició a decenas de miles de pacientes con defectos cardíacos.
 
El Sr. Thomas logró esos objetivos idealistas a pesar de afrontar la pobreza, el racismo, la inequidad en el lugar de trabajo, la persistente falta de reconocimiento y el tratamiento desigual. En lugar de ceder a la negatividad, la opresión y los mensajes de "ser menos", el Sr. Thomas creyó en sí mismo y demandó "más", persiguiendo su pasión por la medicina y encontrando formas de contribuir por fuera de las normas de su era. En lugar de enojarse y discutir, o conceder a ocupar un lugar inferior en la fuerza laboral, se desafió a dar lo mejor de sí mismo, a superar las barreras artificiales y a demandar más de su propia persona de lo que otros creían posible. Mientras me embarco en mi carrera universitaria, una que se vislumbra sin limitaciones, imagino que no tendré que afrontar la adversidad en un entorno discriminador que me diga "no" . Sin embargo, a lo largo del camino, cuando indudablemente surja el fracaso o la decepción, espero acudir a la inspiración del Sr. Thomas para seguir adelante, siendo fiel a mis metas y a mi carácter, dando lo mejor en todas las circunstancias, no para obtener elogios externos sino por la mera satisfacción de trabajar al máximo como parte de una causa mayor.
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