4 maneras en que el flujo de efectivo libre muestra la salud de su negocio
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Si bien algunas compañías parecen estar creciendo rápidamente con ganancias saludables, observar únicamente los números principales puede ser engañoso. Los propietarios de negocios muchas veces pasan por alto un indicador clave de salud financiera. El denominado flujo de efectivo libre (FEL) está compuesto esencialmente por los ingresos menos el costo de la mercancía vendida y los gastos operativos más el dinero gastado en el mantenimiento o inversión de activos. Representa el efectivo que una firma ha generado para sus accionistas después de pagar los gastos e invertir en su crecimiento.

"Las ganancias, para mi, no son tan indicadores de la salud de una compañía como lo es el flujo de efectivo. Las ganancias se ven afectadas por una variedad de técnicas contables mágicas y también por los gastos no operativos y no efectivos, como la depreciación, la amortización y los impuestos. El efectivo es el rey, y no se puede llevar adelante un negocio sin él", dice Jeff Haydock, presidente y director ejecutivo de ecoCFO.

El flujo de efectivo libre es esencialmente el efectivo disponible antes de pagar los impuestos y contabilizar las pérdidas por depreciación y amortización. La salud de su FEL es un indicador importante del funcionamiento integral de su negocio.

"El FEL es fundamental para los negocios pequeños y medianos porque en la mayoría de las ocasiones, dichos negocios viven del efectivo. No tienen acceso a grandes operaciones financieras y no disponen de importantes cantidades de efectivo que los ayuden a crecer, como puede ser el caso de una compañía más grande", señala Lori Atwood, fundadora de Lori Atwood - Fearless Finance y asesora financiera de pequeños negocios. Además de usar los pronósticos sobre el flujo de efectivo libre para ayudar a que los propietarios de negocios comprendan los niveles de ventas necesarios para alcanzar sus objetivos de ganancias, Atwood también los considera una herramienta útil para valorizar los negocios.

"Al momento de evaluar una oportunidad, se realizan cálculos estimativos del FEL durante varios años y se vuelven a descontar al día de hoy para ver si la operación sería rentable. Los pronósticos del FEL son igual de importantes para los propietarios de negocios, ya que les muestran qué camino podrían seguir sus negocios y cuánto se necesita vender para alcanzar el tamaño y nivel de ganancia deseados", comenta.

Cómo estandarizar la evaluación del flujo de efectivo libre

Para usar de manera efectiva el flujo de efectivo libre al momento de estimar la salud de su negocio, trate de realizar una evaluación lo más estandarizada y simple posible.

  1. Desarrolle una plantilla y calcule el FEL en cada período de informe.
  2. Busque tendencias. "Piense en la trayectoria de su flujo de efectivo. ¿La dirección es ascendente? De ser así, ¿con qué intensidad? No se preocupe por los años o meses malos si la trayectoria normalmente es ascendente", recomienda Atwood.
  3. Evalúe lo que estuvo sucediendo en su negocio cuando el FEL estuvo elevado y/o bajo. ¿Perdió a un valioso vendedor, ganó un importante cliente nuevo u obtuvo cobertura de la prensa? "Use el FEL para saber de qué forma predecir lo que puede sucederle a su negocio en el futuro", comenta.
  4. Establezca metas y determine sus objetivos para el gasto del FEL.

Tener una alta cantidad de efectivo libre no necesariamente es algo bueno, sino que puede querer decir "no está invirtiendo en los activos que va a necesitar a medida que su compañía crezca y es posible que esté restringiendo su crecimiento", dice Haydock. Los gastos generales bajos, los activos mínimos y el alto margen de ganancia bruta pueden contribuir con el flujo de efectivo libre sustancial e indicar que es momento de buscar formas más inteligentes de invertir dicho efectivo.

Haydock sugiere invertir en nuevos activos que generen mayor rentabilidad o reduzcan los gastos operativos. Estos pueden incluir nuevos sistemas de informática o equipos de manufactura, por ejemplo.

"Muchas de esas inversiones pueden servir como refugio tributario ahora y a lo largo del proceso. Si cree que posiblemente necesite liquidez en un futuro cercano, invierta en valores a corto plazo que se venden fácilmente", recomienda. "Por último, no malgaste su efectivo en activos no operativos que deprecian su valor, como un auto caro o un yate".

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