Opinión sobre economía
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De repente no tan buenas expectativas

Octubre de 2021

La Oficina de Análisis Económico (BEA) lanzará su estimación inicial del PBI del 3º trimestre el 28 de octubre, que en cierto modo parece apropiado. Recordemos aquel 28 de octubre de 1929, el “Lunes negro” original, la fecha generalmente más vinculada a la caída del mercado de valores de 1929 que ayudó a sentar las bases para la Gran Depresión. Bien, eso puede sonar demasiado dramático y, si ayuda a aliviar cualquier tensión que pueda generar una referencia al Lunes negro, podemos consolarnos sabiendo que el 28 de octubre cae un jueves este año, no un lunes.

En la medida que el 28 de octubre parece ser una fecha adecuada para el lanzamiento del PBI del 3º trimestre, esto se debe simplemente a que lo que eran expectativas idealistas para el crecimiento del PBI real del 3º, cuando el trimestre empezó eran significativamente sensatas para el final del 3º trimestre. Más específicamente, desde nuestro pronóstico de referencia de julio, anticipamos un crecimiento anualizado real del PBI del 3º trimestre del 7.1 por ciento, mientras que nuestro pronóstico de referencia de octubre fija un crecimiento del 3º trimestre de tan solo un 2.6 por ciento. Tal como muestra la tabla adjunta, no estábamos solos en crear y luego derribar expectativas para el crecimiento del 3º trimestre. Nuestro pronóstico de julio coincidió con el consenso de la encuesta mensual llevada a cabo por Bloomberg y no alcanzó el pronóstico de consenso de un crecimiento del 7.3 por ciento en la encuesta de Blue Chip (participamos en ambas encuestas). Para tener una idea de cómo estaban las altas expectativas, el índice de crecimiento anualizado promedio anticipado en los diez pronósticos más bajos en la encuesta de julio de Blue Chip fue del 5.2 por ciento.

Como marco de referencia, nosotros, al igual que la mayoría de nuestros colegas, actualizamos nuestros pronósticos al momento del lanzamiento del informe de empleo mensual, que por lo general ocurre el primer viernes de un determinado mes, y ajustamos nuestras expectativas durante el mes a medida que procesamos los datos económicos entrantes. Producimos nuestro pronóstico de referencia de agosto el 6 de agosto, inmediatamente después del lanzamiento del informe de empleo de julio, el cual demostró que la economía agregó 943,000 empleos no agrícolas en julio mientras que el índice de desempleo había caído del 5.9 por ciento en junio al 5.4 por ciento en julio. Entonces, al momento que nuestro pronóstico de agosto se vio afectado, el 3º trimestre aún parecía destinado a grandes cosas, al menos desde el punto de vista del crecimiento real del PBI, y nuestro pronóstico de agosto se niveló con los pronósticos medios de Bloomberg y Blue Chip.

Sin embargo, esos pronósticos de agosto se volvieron rápidamente irrelevantes. El aumento de casos de COVID-19 durante el mes tuvo un impacto inmediato en el comportamiento del consumidor, ya que diversos rastreadores del gasto el consumidor se percataron de rápidas disminuciones en el gasto en servicios como viajes, turismo, cenas afuera, entretenimiento y recreación a medida que transitamos agosto. Al mismo tiempo, los centros de manufactura y envíos de Asia estaban cerrando debido al aumento de casos de COVID, lo cual agravaba la cadena de suministros y los atascos de envíos. Mientras los consumidores estaban aún dispuestos a gastar en bienes, los inventarios cada vez más escasos se convirtieron en una restricción más limitante. Por ejemplo, las ventas de vehículos cayeron de 14.7 millones de unidades en julio a 13.0 millones de unidades en agosto (índices anuales), y lo que realmente sobresalió con respecto a la disminución en las ventas es que no fue hasta la segunda mitad de agosto que las ventas comenzaron a caerse debido a una escasez de existencias cada vez peor. Las ventas de vehículos cayeron aún más en septiembre, a una tasa de 12.2 millones de unidades, lo que no solo minó las expectativas para el crecimiento del 3º trimestre en los gastos de los consumidores, sino que también estableció una base débil para el crecimiento del 4º trimestre. Aunque quizás no en la misma medida, estamos viendo los mismos patrones en las ventas de otros bienes de consumo duraderos.

Para el momento en que los pronósticos de septiembre se vieron afectados, era claro que el crecimiento del PBI real del 3º trimestre estaría muy por debajo de lo que se había esperado cuando empezó el trimestre, y esas expectativas habían disminuido aún más para cuando produjimos nuestro pronóstico de octubre, que anticipa un crecimiento del PBI real del 3º trimestre de tan solo un 2.6 por ciento. De nuevo, hemos tenido suficiente compañía a la hora de degradar la visión del crecimiento del 3º trimestre (la encuesta de octubre de Bloomberg no se encontraba disponible al momento de escribir este artículo). Aunque el 3º trimestre ha finalizado, aún estamos procesando la información entrante del mes de septiembre, incluidos datos sobre construcciones residenciales nuevas, ventas de viviendas nuevas, inversiones comerciales, exportaciones netas, inventarios de empresas no agrícolas y gastos del consumidor. Como tal, existen altas probabilidades de que la visión del crecimiento del PBI real del 3º trimestre cambie más aún.

Sin embargo, incluso si los datos entrantes aportaran una perspectiva más favorable, cuando todo esté dicho y hecho, el crecimiento del 3º trimestre quedará muy por debajo de las expectativas idealistas que nosotros y otros tuvimos cuando empezó el trimestre. La pregunta más importante, no obstante, es qué podría significar el decepcionante crecimiento del 3º trimestre a medida que se avanza, particularmente teniendo en cuenta los continuos atascos en la cadena global de suministros y la logística, y la inflación elevada. En efecto, la combinación del crecimiento indiferente y la inflación elevada ha aumentado el temor a un regreso a la estanflación que dominó a la economía de los EE. UU. durante gran parte de la década de 1970 y principios de la década de 1980. Ciertamente, los últimos dieciocho meses han recalcado la lección de nunca decir nunca; sin embargo, creemos que es poco probable que se produzca un episodio de estanflación.

Un paralelismo entre la actualidad y la década de 1970 es la importante interrupción en el área de los suministros en la economía, lo que durante la década de 1970 reflejó en gran medida una serie de conmociones en el mercado del petróleo y que en la actualidad refleja en gran medida distorsiones persistentes generadas por la pandemia. Aunque estas interrupciones en el área de los suministros han generado mayor inflación, como en la década de 1970, los índices elevados actuales de inflación son también un reflejo de un sólido crecimiento en la demanda, y en ese sentido el presente no se parece en casi nada al pasado. En el sector de las viviendas, el crecimiento neto récord más alto, considerablemente por encima de los niveles de tendencia de los ahorros personales, y las cargas de deuda casi más baja hacen que una disminución importante y sostenida en los gastos del consumidor sea poco probable. En el sector corporativo, los márgenes de ganancia notablemente amplios y las grandes cantidades de efectivo en los balances corporativos hacen que una disminución importante y sostenida en los gastos de inversiones comerciales sea poco probable.

Por consiguiente, mientras las restricciones en el área de los suministros seguirán afectando el crecimiento durante los próximos trimestres, existen pocas preocupaciones en el área de la demanda de la economía, lo que hace que un episodio de estanflación sea poco probable. En efecto, el mayor riesgo para la economía podría ser que, aunque finalmente se reduzcan las restricciones en el área de los suministros, los suministros de todos modos no puedan satisfacer la demanda. Dicho panorama pone sus propios riesgos, como una inflación sostenida más rápida; sin embargo, eso igualmente nos dejaría muy lejos de una estanflación.

Fuente: Bureau of Economic Analysis; Bloomberg; Blue Chip/Wolters Kluwer

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