Opinión sobre economía
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Algo está pasando, aunque no está claro qué

Octubre de 2019

Reaparecieron los temores de una recesión a la luz de la publicación del ISM Manufacturing Index de septiembre. Contrariamente a lo esperado, el índice de referencia de ISM cayó en una mayor contracción en septiembre, el segundo mes consecutivo en el que el índice cayó por debajo del nivel del 50.0 por ciento entre la contracción y la expansión. Para empeorar las cosas, los detalles de la encuesta de septiembre fueron incluso más débiles que el número de referencia. Quizá el detalle más elocuente es que solo tres de los 18 grupos industriales incluidos en la encuesta de ISM reportaron un crecimiento en septiembre, la menor cantidad en cualquier mes desde abril de 2009, cuando la economía todavía sufría los efectos de la recesión de 2007-09. Los detalles del informe de septiembre también muestran una baja en pedidos nuevos, un listado de pedidos pendientes reducido, bajas constantes en pedidos de exportaciones y niveles más bajos de empleo. En síntesis, no hay un arreglo fácil y rápido para los males que aquejan al sector de manufactura.

En lugar de calmar los temores a una recesión, la publicación del ISM Non-Manufacturing Index de septiembre dos días más tarde lo único que logró fue profundizar esos temores. El índice de no manufactura más importante cayó a su nivel más bajo en tres años, aunque en un 52.6 por ciento da cuenta de un crecimiento constante en el sector más amplio de servicios. Más aún, a diferencia de su contraparte de manufactura, los detalles de la encuesta de no manufactura fueron mejores que lo que dejaba imaginar el número de referencia. Trece de los 18 grupos de la industria incluidos en la encuesta del área que no es manufacturera informaron crecimiento en su actividad general en septiembre, con un mayor aumento de pedidos nuevos en la mayoría de los grupos industriales, más pedidos pendientes y más contrataciones. Por supuesto, esos detalles fueron pasados por alto a la luz del número de referencia principal bajo: tanto el índice de la industria de manufactura como el de otras industrias estuvieron por debajo del pronóstico más bajo en las encuestas semanales de los economistas.

Después de publicados los informes de ISM, los mercados de ingresos fijos tuvieron una corrida que aumentó rápidamente los precios de los mercados de futuros por una mayor probabilidad de una reducción en las tasas de interés de los fondos de la Reserva Federal en la reunión de la FOMC de octubre. Frente a este panorama, el informe de empleo de septiembre (publicado el día después del ISM Non Manufacturing Index) no tenía por qué ser excelente, solo hacía falta que no fuera terrible. Por suerte, subió un poco la vara. El empleo no agrícola total aumentó en 136,000 empleos en septiembre, por encima de estimaciones anteriores de crecimiento en julio y agosto por 45,000 empleos netos en el período de dos meses. El ritmo de crecimiento del empleo bajó en los últimos meses, junto con una reducción en la amplitud de las contrataciones en los grupos industriales del sector privado. Dicho esto, el ritmo de crecimiento del empleo sigue siendo más que suficiente para absorber a nuevos ingresantes al mercado laboral.

En este sentido, la tasa de desempleo cayó al 3.5 por ciento en septiembre, el nivel más bajo desde diciembre de 1969. Al mismo tiempo, la tasa U5 más amplia, que también da cuenta de los índices de empleo precario, cayó al 6.9 por ciento, el nivel más bajo desde diciembre de 2000. La participación de la fuerza laboral tuvo una suba en los últimos meses, especialmente entre el grupo clave de entre 25 y 54 años de edad. En nuestra opinión, esto refleja un prolongado desarme del ciclo de baja pronunciada en la participación asociada a la recesión de 2007-09, y creemos que todavía hay espacio para que el nivel de participación siga aumentando.

Se dio mucha importancia al hecho de que los salarios por hora promedio no tuvieron modificaciones en septiembre, dejándolos en solo un 2.9 por ciento interanual, el aumento más bajo en un año. Creemos que esta reacción es exagerada. Los números débiles en el crecimiento salarial son frecuentes en meses en los que finaliza el período de la encuesta antes del 15 del mes, como ocurrió en septiembre. Más aún, hubo una división clara en los datos de septiembre en términos de los salarios de trabajadores de producción y los de sectores que no son de producción (es decir los que tienen cargos gerenciales o de supervisión). Los salarios por hora promedios de los trabajadores de producción aumentaron un 0.2 por ciento en septiembre, después de un aumento del 0.8 por ciento en agosto, y el crecimiento interanual en este grupo fue del 3.5 por ciento en los últimos tres meses, el ritmo de aumento más rápido en más de una década.

Lo que todos estamos intentando evaluar es hasta qué punto la debilidad en el sector industrial y los segmentos del sector de transporte derrama sobre los demás sectores de la economía. Hasta el momento, los datos "duros" sugieren que la economía sigue creciendo, pero también sugieren que el ritmo de crecimiento está volviendo a su tendencia, es decir, al 2.0 por ciento o un poco por debajo de este nivel. Así que si bien el informe de empleo de septiembre no sugiere que la economía está en su máximo potencial, tampoco sugiere que la economía esté al borde la recesión. Un mercado laboral que sigue siendo sólido está impulsando el crecimiento de los ingresos y respalda la confianza de los consumidores, las dos claves que sostienen el gasto de consumo. Si a esto sumamos algo de apoyo del mercado de la vivienda (las ventas de viviendas nuevas y usadas aumentaron, y las solicitudes de hipotecas para comprar aumentaron más del 10 por ciento interanual) y el crecimiento constante en el gasto público, así como la expansión, debería ser suficiente para soportar la debilidad del sector industrial. Las diferentes encuestas de estado de ánimo/confianza de los consumidores serán críticas en los próximos meses, ya que un deterioro en el estado de ánimo de los consumidores sería claramente una advertencia anticipada de que hay riesgo de que se estanque la expansión.

El informe de empleo de septiembre no responde al interrogante de si el FOMC volverá a bajar las tasas de interés de los fondos de la Reserva Federal en su reunión de este mes, que concluye el 30 de octubre. Las proyecciones económicas y financieras actualizadas del Comité, publicadas junto con la conferencia de prensa de la reunión de septiembre, dan cuenta de una clara falta de consenso con respecto a la política monetaria, que queda más claro en el "dot plot" actualizado. Como el resto de nosotros, el Comité está intentando descifrar las señales poco claras que envían los datos económicos y qué podrían implicar dichas señales en términos de una política monetaria apropiada. Un factor que podría dividir aun más al Comité es que la inflación básica se afirma, lo que podría generar cierta incomodidad en algunos integrantes del comité a la hora de aprobar una nueva reducción en la tasa de interés de los fondos. Sin embargo, al menos en el corto plazo, la preocupación del crecimiento en baja supera la preocupación por la inflación básica.

Fuentes: BLS; ISM;

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