Bonds Commentary - March 2018

A Herculean Task

2018 de marzo

It's been a rough start to the year for bond investors as yields on sovereign bonds have jumped higher on the heels of a reset of sorts for inflation expectations and the potential for global economic growth to persist or accelerate. Year-to-date through February, the Bloomberg Barclays U.S. Treasury Index declined 2.1%, while the broader Bloomberg Barclays Aggregate Bond Index didn't fare much better, falling 2.0% over the same time period. The Bloomberg Barclays U.S. Corporate Index, an index of investment-grade corporate bonds, fell 2.5% through February, while its below-investment-grade counterpart, the Bloomberg Barclays U.S. Corporate High Yield Index, declined only 0.26%. Credit spreads throughout early February's sell-off in global equity markets remained largely in-check, displaying few signs of system-wide stress as the prototypical flight-to-safety trade that often manifests itself as investors flock into Treasury bonds during spikes in equity market volatility failed to materialize. 

While it's been no easy task to find anything across the fixed income landscape that has posted a positive absolute return year-to-date, there have been a couple of pockets that have weathered the storm better than most. Foreign unhedged bonds, i.e. exposed to foreign currency fluctuations, have held up quite well, as evidenced by the Bloomberg Barclays Global Aggregate (Global Agg) Bond Index's 0.29% year-to-date total return through February. U.S. bonds account for 37% of the Global Agg, while Japan, France, Britain, Germany and Italy combined total just over 38%. Currency exposures have played no small part in the relative outperformance of the Global Agg as the Index has posted a total return of 7.7%, while the Bloomberg Barclays Aggregate Bond Index - 91% U.S. bonds - has returned just 1.4% since the start of 2017. The Bloomberg U.S. Dollar Spot Index is down 10.4% over this time.
Floating rate notes have performed relatively well year-to-date. These are loans priced off of LIBOR (London Interbank Offered Rate). LIBOR is loosely tied to the fed funds rate as select banks in the U.S. - and abroad as well - supply a rate each morning at which they would lend to other banks. Floating rate notes often carry a yield tied to 90-day LIBOR plus 2%-3%, and the rate typically resets quarterly. Many of these loans are callable at par value as of a pre-specified date. While floating rate notes can play a complementary role in fixed income portfolios, at this point they come with risks that shouldn't be ignored. The asset class has experienced sizable inflows, and rising demand has driven prices in many cases above par value, setting up an adverse scenario for investors should companies elect to call these loans back at par. Floating rate can have its place in a diversified portfolio, but right-sizing exposure and selecting an active manager capable of navigating the space is crucial to achieving a desirable outcome. 

Our base case remains that global interest rates will rise throughout 2018, and that the U.S. dollar will remain range-bound around current levels, but with a downward bias as growth abroad outpaces that of the U.S. Recent portfolio shifts have focused on increasing allocations to managers with expertise investing in niche areas, specifically structured products, i.e. asset-backed securities such as mortgages or credit card receivables, and emerging market debt. It will be a challenge to eke out a positive total return from fixed income this year given central bank policy normalization and a low starting point for interest rates, but there are still pockets of relative value out there for those looking. 

Fuente: Bloomberg, Factset


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