¿Una tarjeta de crédito en realidad es un préstamo?
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Comprender cómo funciona una tarjeta de crédito puede facilitarle tanto el proceso de utilizarla como el de pagar su resumen de cuenta. Los siguientes son algunos de los aspectos básicos.

La respuesta corta es que las tarjetas de crédito y los préstamos son extensiones de su crédito, pero cómo se obtiene y devuelve ese crédito es diferente en cada caso. Existen diferencias sustanciales entre estos dos tipos de opciones financieras que es recomendable que tenga en cuenta en sus planes financieros.

Cómo funcionan las tarjetas de crédito

Cuando usa una tarjeta de crédito para hacer una compra, lo que hace es pedir fondos prestados para pagarle al comerciante. El emisor de la tarjeta de crédito le adelanta fondos para pagarle al comerciante por cada compra que hace, y luego cobra a su cuenta de tarjeta de crédito el monto de dicha compra. Según el tipo de cuenta que tenga, quizá también pueda solicitar adelantos de efectivo o transferir saldos con su cuenta para pagar a otros acreedores. El emisor tiene un registro de todos los cargos de su cuenta y le envía un estado de cuenta, por lo general con una frecuencia mensual. Cada estado de cuenta le muestra el saldo total que debe sobre la cuenta y el monto de su próximo pago. Según el emisor, su pago mensual puede ser el total del saldo o un pequeño porcentaje de dicho saldo.

El emisor le asigna un límite de crédito a la cuenta de su tarjeta. Una vez que alcanza ese límite no puede usarla para transacciones nuevas. Si intenta hacer una compra cuando su tarjeta llegó al límite máximo, es posible que le rechacen la compra. Sin embargo, a medida que vaya pagando el saldo de su cuenta, tendrá más saldo disponible y podrá volver a usarla, hasta alcanzar el límite de crédito disponible. Las tarjetas de crédito y otras cuentas que le permiten usar, devolver y volver a usar su crédito se conocen como crédito "renovable".

Tenga en cuenta que el hecho de que pueda gastar hasta cierto monto no significa que deba hacerlo. Un factor importante a la hora de calcular su calificación de crédito es su "tasa de utilización de crédito", que refleja cuánto usa en realidad de su límite de crédito. Por ejemplo, si el límite de su tarjeta de crédito es de $10,000 y su saldo es de $2,000, su tasa de utilización de crédito es del 20 por ciento. Los expertos recomiendan que su tasa de utilización de crédito esté por debajo del 30 por ciento.

Cómo funciona un préstamo

Un préstamo es un poco diferente de una tarjeta de crédito. Como no es un crédito renovable, no tiene límite de crédito. En lugar de ello, el préstamo se entrega como una suma fija total. Debe devolver el préstamo a lo largo de un período especificado, por lo general a través de cuotas mensuales. Según el tipo de préstamo, los fondos se pueden depositar en su cuenta bancaria o directamente aplicarse al pago de una compra, como una casa o un auto. Si después necesita más dinero, deberá solicitar otro préstamo.

Cuándo se aplican tasas de interés

Por lo general se cobran intereses en todos los tipos de otorgamiento de crédito. Si bien los emisores de tarjetas de crédito quizá no cobren intereses sobre las compras si paga el saldo total todos los meses, por lo general cobran intereses sobre adelantos de efectivo y transferencias de saldos a partir de la fecha de la transacción. Es muy importante que lea el acuerdo y otros avisos legales que vienen con las tarjetas de crédito y préstamos que recibe para comprender cuándo y cuánto interés pueden cobrarle.

El costo de pedir dinero prestado se mide a través de un porcentaje anual de interés, o APR, que refleja la tasa de interés anual y, en el caso de los préstamos, otras tarifas y cargos que se pueden imponer al otorgar el crédito. Cuando busque tarjetas de crédito y/o préstamos, compare el APR que ofrecen los diferentes prestamistas.

Las tasas de interés pueden ser fijas, variables o ajustables. Por lo general, las tarjetas de crédito tienen APR variables que fluctúan con los cambios de la tasa principal. Los préstamos, especialmente los hipotecarios, pueden ofrecer opciones de tasas ajustables, que se modifican a lo largo del plazo del préstamo. Si su tasa de interés se puede modificar, averigüe con su prestamista cómo se establece la tasa y cómo se puede modificar.

Cómo usar su crédito de manera inteligente

Usar su tarjeta de crédito con prudencia le permite crearse un historial crediticio sólido. Este historial crediticio puede beneficiarlo más adelante porque les demuestra a los prestamistas que tiene buenos antecedentes con respecto a sus deudas. Tener un buen historial crediticio le ayuda a calificar para un préstamo y también puede ayudarle a garantizarse una buena tasa de interés, lo que le permite ahorrar dinero.

Pagar puntualmente es lo más importante que puede hacer para crearse una calificación de crédito sólida. Usar su tarjeta de crédito para hacer algunas compras todos los meses y procurar pagar todas las facturas antes de la fecha de vencimiento contribuye a su  calificación de crédito. Pagar la totalidad de su saldo todos los meses también le permite ahorrar dinero en intereses.

Cuanto mejor comprenda los términos de su tarjeta de crédito mejor podrá usarla para alcanzar su metas financieras.

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